El mensaje de auxilio del Titanic
Edad Contemporánea

➨El mensaje de auxilio del Titanic: sus últimos momentos en código morse

Es de dominio público que el Titanic se hundió tras colisionar con un iceberg. Era la noche del 14 al 15 de abril de 1912. Y hay muchas leyendas sobre él. La orquesta que tocó hasta el último momento. El polémico rol del primer oficial Murdock. Pero la de hoy es una historia sobre los sonidos del Titanic. La señal con el mensaje de auxilio que sus teleoperadores, Jack Phillips y Harold Bride, enviaron a cualquier barco que estuviera cerca. CQD. SOS. ¡El Titanic se hunde!

El mensaje de auxilio del Titanic: pedir ayuda en código morse



La tragedia del Titanic no tiene vídeos ni fotografías. Se han hecho películas sobre el barco, desde luego. Pero son recreaciones a partir de testimonios e investigaciones. Sin embargo, sí existe un registro de audio sobre el hundimiento del Titanic. El que dejó el telégrafo Marconi a bordo del fatídico buque. En esta artículo voy a relatar el hundimiento del Titanic, tal y como lo contaron sus operadores de radio. Con puntos y rayas.

¿Cómo funciona el código morse en el mar?

Adaptando el alfabeto a un sistema de puntos y rayas, se creó un código para que dos lugares pudieran comunicarse entre sí. La “A” es punto raya; el cero, cinco rayas; etc. Este sistema que ya había sido utilizado para el telégrado de cables, y se siguió usando en la telegrafía sin hilos. La que pronto los barcos adoptaron para comunicarse.

Pero debido a que la señal es sonora, en lugar de ir por tierra, todos los receptores recogen el mensaje. En la telegrafía sin hilos todo el mundo escucha. Para que quede claro a quién va dirigido cuando se envía un mensaje se introduce un código inicial (Titanic a Cape Race, por ejemplo) para indicar emisor y destinatario. Todo el mundo escucha el mensaje, pero no es necesario escuchar todos para saber cuál va dirigido a tu barco.

CQD y SOS: las dos claves de una señal de socorro

Buscando una forma de estandarizar los mensajes prioritarios (aviso de mal tiempo, tráfico denso, mensaje de auxilio…) se eligió las siglas CQ (Copy Quality) para una llamada general a todos los barcos. Y de ahí derivó CQD (Copy Quality Distress) como mensaje de socorro. Entre los teleoperadores era conocida como Come Quick, Distress (Ven Rápido, Emergencia). Esta fue la señal oficial hasta 1906 cuando apareció el primer SOS como mensaje de auxilio.

No hay ningún mensaje oculto tras las siglas SOS. Existen rumores sobre su significado (Save Our Souls o Save Our Ship). Pero no son ciertos. SOS se escogió por su simpleza. Tres puntos. Tres rayas. Y otros tres puntos. Más sencillo que CQD (_ . _ . / _ _ . _ / _ . . ) y, por tanto, más adecuado para una llamada de socorro.

Y el Titanic no fue el primer buque en enviar un mensaje de auxilio con un SOS. En 1909 el Slavonia se hundió cerca de las Azores tras radiar un SOS, y otros barcos lo emplearon en los años previos al hundimiento del gigante de acero.

23: 30. Al Titanic se le advierte de la presencia de icebergs



Hubo otro navío aquella noche que también merece un artículo. Se trata del SS Californian, el barco que vio hundirse al Titanic y no hizo nada. Pero aquí solo hablaré de lo que sí hizo: advertir de la presencia de icebergs.

Este carguero se había encontrado con numerosos fragmentos helados en su travesía. Considerando arriesgado continuar el viaje durante la noche, su capitán ordenó parar máquinas y esperar al amanecer. El radiotelegrafista dio aviso en código morse a los barcos cercanos. Uno de ellos era el Titanic, donde Jack Phillips estaba enviando mensajes particulares de los pasajeros.

Telegramas del tipo “A Harrison Sandford, Nueva York. Hola, chico. Cenando contigo en espíritu esta noche. Siempre con el corazón. Con amor, chica”. U otro: “A George Sigmund, Nueva York. Clima delicioso. Me siento bien. Os deseo buena salud”. Mensajes por los que los pasajeros pagaban. Al verse interrumpido por la transmisión del SS Californian, el operador Phillipis envió un furioso mensaje de respuesta.

Callate. Estoy ocupado. Estoy trabajando con Cape Race.

Y así parece que el aviso de icebergs no llegó a los oficiales del Titanic. Diez minutos después se produciría la colisión. De hecho, en la famosa película de James Cameron hay una escena eliminada donde se describe esta situación.

00: 15. Mensaje de auxilio del Titanic

Mensajes de auxilio del Titanic a las 00 15

Phillips seguía con esos mensajes particulares cuando el barco chocó contra el iceberg. Eran las 23:40. Es más, siguió enviando esas comunicaciones privadas hasta que el capitán Smith dio nuevas instrucciones. El Titanic ya estaba escorado a proa cuando radió un mensaje de auxilio.

Tuvieron que pasar 45 minutos desde el choque. Cuarenta y cinco largos minutos antes de que el Titanic se decidiera a pedir auxilio. No está claro si los daños no se habían considerado graves o los oficiales no quisieron pedir ayuda hasta el último momento. Quizá creían que podían achicar el agua usando bombas. En cualquier caso, a las 00:15 Jack Phillips y Harold Bride solicitan ayuda por el telégrafo.

CQD Este es Titanic. CQD Este es Titanic. (Enviado seis veces). Posición 41º 44′ N, 50º 24′ O.
Frankfurt a Titanic. ¿Qué sucede?
CQD. Este es Titanic. Posición 41º 44′ N, 50º 24′ O.
De acuerdo. Mantente a la espera.
Mount Temple a Titanic. ¿Qué sucede?
Titanic a Mount Temple. No puedo escucharte, amigo. Mucho ruido de vapor (el Titanic estaba enfriando sus calderas) pero aquí está mi posición. 41º 44′ N, 50º 24′ O. Ven rápido. Hemos chocado con un iceberg.
Recibido. Se lo diré al capitán.
CQD. Este es Titanic.
Llamada general. Aquí Mount Temple. Titanic está enviando CQD. Necesita ayuda y manda posición. Dice que no puede oirme. Avisad a vuestros capitanes que su posición es 41º 44′ N, 50º 24′ O.

Otro barco más, el Ypiranga, recibió el mensaje de auxilio y lo retransmitió. También Cape Race, en Terranova, cuyo potente telégrafo alcanzó a los barcos de la zona. Esto incluirían el Baltic, el Birma y el Virginian.

00:25. El Carpathia descubre lo que está pasando



Mientras varias naves respondían a la llamada de auxilio, el Carpathia seguía su rumbo. El Carpathia fue el primer barco que acudió al lugar del naufragio del Titanic. Y fue un hecho fortuito. El operador del Carpathia se había retirado a dormir y había desconectado el telégrafo Marconi. Sin haber recibido el mensaje de auxilio. Pero decidió volver a conectarlo. Entonces escuchó la frenética conversación de los barcos a su alrededor. Y le pareció extraño que el telégrafo de Cape Race tuviera tanta actividad.

Carpathia a Titanic. ¿Sabes que Cape Race está enviando muchos mensajes en tu nombre?
Titanic a Carpathia. Ven rápido. Hemos chocado con un iceberg. Es un CQD, amigo. Posición 41º 44′ N, 50º 24′ O.
¿Debería decírselo a mi capitán? ¿Necesitas ayuda?
Sí. Ven rápido.
CQD. Este es Titanic.

La posición inicial que el radioperador Phillips envió era inexacta, pero fue ajustada unos minutos después.

00:27. Nos estamos hundiendo

La primera mención a que el Titanic se está hundiendo es pocos minutos después de contactar con el Carpathia. La ayuda ya está en camino. El Mount Temple informa al Titanic que van hacia él. Están a cincuenta millas. El Carpathia se encontraba a cincuenta y ocho, pero era más rápido. Aún así tardaría cuatro horasEl Frankfurt, que había sido el primer barco en responder al Titanic, vuelve a preguntar qué sucede. Parece ser que el operador no hablaba inglés muy bien y no sabía qué estaba pasando. Así que envió la posición de su propio barco.

00:30
Mount Temple a Titanic. Nuestro capitán cambia el rumbo. Estamos a cincuenta millas.
00:34
Frankfurt a Titanic. Posición 39º 47′ N. 50º 10′ W.
Titanic a Frankfrut. ¿Vienes en nuestra ayuda?
¿Qué sucede?
Hemos chocado con un iceberg y nos hundimos. Por favor, dile al capitán que venga.
De acuerdo, se lo diré al puente.
OK. Sí, rápido.
Titanic a Carpathia. Necesitamos ayuda inmediata.
Carpathia a Titanic. Estamos a cincuenta y ocho millas. Tardaremos cuatro horas.

00:45. El Titanic envía el primer SOS

Mensaje de auxilio del Titanic a las 0045

El operado de radio decidió utilizar el mensaje de socorro SOS en ese momento. Tal vez pensó que podría captar la atención de otros barcos que no estuvieran al tanto del CQD. El viejo código había sido sustituido solo seis años antes, pero quizá alguien no lo conocía. En la investigación posterior, Harold Bride, que sobrevivió al naufragio del Titanic relata que le dijo a su compañero: “Envía SOS, es la nueva señal. Envíala ahora, puede ser la última oportunidad que tengas”.

De modo que Jack Phillips radió un SOS. De hecho, se lo radió directamente al Californian, que a poco más de ocho millas de distancia no hizo nada por ayudar al Titanic.

SOS
CQD SOS. Este es Titanic. Hemos chocado con un iceberg. Nos hundimos rápido. Venid a ayudarnos.
Titanic a Californian. CQD CQD SOS. Hemos chocado un iceberg. Necesitamos ayuda inmediata.
00:53
CQD CQD SOS SOS SOS CQD. Este es Titanic. 41º 46′ N, 50º 14′ O.

01:15. Pánico en la radio y barcos lejanos

A la una de la madrugada, la poderosa radio del Olympic (buque hermano del Titanic) capta las frenéticas conversaciones entre barcos. Media hora antes había habido un conato de comunicación entre ambos barcos, pero la señal era débil a tanta distancia. Ahora el Olympic escuchaba bien todo lo que sucedía. Y a los muchos operadores de radio enviando mensajes de socorro para que alguien ayudara al Titanic.

Olympic a Titanic: ¿Quién ha chocado con un iceberg?
Este es Titanic. Nosotros hemos chocado un iceberg. Posición 41º 46′ N, 50º 14′ O. Dile al capitán.
Recibido. OK.

RMS Carpathia

El Carpathia informó de que navegaba a toda máquina. Se habían dispuesto turnos dobles en las calderas y se estaba forzando las máquinas. Aquella noche el Carpathia batió su propio récord de velocidad.

A la 1:10 el Titanic avisa de que se van a pique por la proa. Y así comienza el pánico en la radio. Todos los barcos emiten por si algún barco más cercano no ha recibido el mensaje de auxilio. Las transmisiones se bloquean unas a otras hasta que el Olympic interviene.

Olympic a todos los barcos. Dejad de hablar.
Dejad de transmitir.
Estáis bloqueando la señal.

Tras unos minutos de pausa se restablece el orden. Los barcos que navegan hacia el Titanic informan de su posición. Baltic, 243 millas al este. Virginian, 170 millas al norte. Olympic, 500 millas al sur. Este último avisa que ha encendido todas las calderas. Pero todos están demasiado lejos.



01:30. Las mujeres y los niños primero

Llamada de socorro del Titanic a la 0130

Ante la pregunta sobre qué tiempo han tenido el buque hundiéndose responde que despejado. Poco después el operador Phillips envía rápidamente mensajes desesperados. El Titanic se inunda a gran velocidad y la señal eléctrica peligra. Su telégrafo pierde potencia y podría apagarse en cualquier momento.

Como la conversación habla por sí sola me limitaré a transmitirla.

Estamos poniendo a las mujeres en botes.
Estamos poniendo a los pasajeros en botes.
Mujeres y niños en botes.
No podré aguantar mucho.
Perdiendo potencia.
1:35
Sala de máquinas inundándose.
Sala de máquinas inundándose.
Frankfurt a Titanic. ¿Hay algún barco cerca de ti?
CQD SOS CQD SOS CQD SOS.
Sala de máquinas inundada.
Sala de máquinas inundada.
1:45
Titanic a Carpathia. Date prisa, amigo.
La sala de máquinas está inundada hasta las calderas.
Recibido.
CQD SOS CQD.
Ven rápido.
Nos hundimos.
El agua está en las calderas.
Tenemos los botes listos.
Vamos tan rápido como podemos.
Prepara tus botes para cuando lleguemos.
Date prisa, amigo.
CQD SOS SOS SOS CQD

01:50. Jack Phillips pierde los nervios

El operador del Frankfurt vuelve a aparecer en esta tragedia. Viendo que todos los barcos daban posiciones y distancias decidió hacer lo mismo. Los mensaje de socorro previos de Jack Phillips dan testimonio de su nerviosismo. Y al oír de nuevo al Frankfurt dejó un infame mensaje para la posteridad.

Frankfurt a Titanic: Estamos a cien millas.
¿Qué sucede?
Imbécil. Eres imbécil.
Cállate. Cállate y mantente alejado. Mantente alejado.

Poco después, la señal del Titanic se interrumpe durante veinte minutos. Numerosos barcos se percatan de esto y se cuestionan unos a otros si aún pueden oír al barco hundiéndose. En ese tiempo Harold Bride y Jack Phillips habían estado preparando un generador de emergencia para seguir transmitiendo. Cuando terminaron, Phillips ordenó a Bride que subiera a un bote. Él se quedó en el telégrafo.

02:10. Los últimos momentos del Titanic: una señal desesperada

Mensaje de auxilio del Titanic a las 0210

El Titanic se iba a hundir en menos de diez minutos. En este momento es cuando los testigos hablan de disparos en el barco. Sin embargo, su autor se desconoce. En la película de James Cameron es el primer oficial Murdock pero es un error histórico. La situación era desesperada y todavía había mil quinientas personas a bordo. Jack Phillips siguió transmitiendo mensajes de ayuda. Seguir transmitiendo la señal de socorro le costaría la vida.

2:10
V
V
(Es posible que Phillips estuviera comprobando la fuerza de la señal).
CQD Titanic.
Nos hundimos muy rápido.
Pasajeros en los botes.
Virginian a Titanic: No recibimos tu señal. Intenta un generador de emergencia.
SOS SOS CQD CQD Este es Titanic
2:17
CQD Este es Titanic
CQD Este es…

Ultimo mensaje del Titanic a las 0217

Finalmente la señal se interrumpió. Jack Philips no pudo terminar su mensaje porque el Titanic se partió en dos. La estructura del buque no pudo aguantar el peso de la popa levantada y se quebró. Toda la electricidad se desvaneció y Phillips abandonó la sala de comunicaciones. En el exterior logró llegar hasta un bote que había volcado. Subido a él estaba Bride pero Phillips no pudo subir y se quedó en el agua mientras el barco se hundía en el Océano Atlántico. La hipotermia lo mató antes de que la ayuda llegara.



Novelas sobre el hundimiento del Titanic

Como antes he dicho, la historia del Titanic es conocida. Pero es trágico conocerla de nuevo a través de las palabras de quienes estaban a bordo. Palabras en directo, no testimonios posteriores. El valor histórico de esa información es incalculable. Y por eso merecían este artículo. Porque Jack Phillips radió lo que sucedía a bordo de su barco mientras se hundía.

Si hay que hablar de historias de este barco y su mensaje de auxilio solo puedo pensar en la novela de Walter Lord. La que inspiraría la películas Una noche para recordar. Las similitudes de esa película con la de James Cameron son sospechosas, por lo que merece la pena echar un vistazo al libro.

La última noche del Titanic, de Walter Lord (Novelas históricas sobre el hundimiento del Titanic)

Y si quieres saber más sobre otras historias de naufragios tal vez te interese este artículo sobre el Wilhelm Gustloff, el peor naufragio de la Historia. O tal vez la historia del SS Californian en el juicio sobre el Titanic. Las imágenes utilizadas para redactar este artículo sobre el último mensaje de auxilio del Titanic son capturas de pantalla del vídeo de Titanic: Honor and Glory. Una reproducción a tiempo real del hundimiento del Titanic.

Carlos Pérez Casas es historiador, profesor y escritor. Cursó Licenciatura en Historia por la Universidad de Zaragoza y Máster en Historia Contemporánea por la misma institución. Escritor de ciencia ficción, también ha hecho una incursión en la novela histórica con "El alguacil" una historia de tragedia sobre el Aragón rural del siglo XII.

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